14.1.07

Vostok, el lago fósil


Un lago es una isla de agua. Suelen estar aislados del resto de lagos, así que las formas de vida que alojan suelen ser peculiares e interesantes.

Imaginemos un inmenso lago de agua dulce. Hace unos 15 millones de años, el lago desciende de latitud, hacia el polo Sur, cabalgando sobre la placa tectónica antártica. El frío empieza a aumentar. De manera que las nevadas aumentan su frecuencia, enterrando al lago en un gran sarcófago de 4 kilómetros de espesor. La presión de los hielos, el calor geotérmico o el cubrimiento rápido -aún no se sabe con certeza- evita que el lago se congele. La única parte helada es la superficie. Pues este lago existe. Se descubrió hace unos 30 años, y se le nombró lago Vostok por hallarse bajo la estación rusa homónima. Pero no fue hasta principios de los 90 cuando, a través de estudios sísmicos y mediciones por satélite, fue evidente la grandiosidad del lago. Ahora sabemos que es de dimensiones comparables al lago Ontario. Mide unos 250 km. de ancho por 50 de largo. Su profundidad media es de unos 500 metros, y podría abastecer el suministro dulceacuícola del área de Londres durante 5.000 años.

De hecho, no es el único lago antártico. Se calcula que hay otros 150 lagos cubiertos por los hielos antárticos. Pero el lago Vostok es el mayor. Su oscuridad es absoluta. Si esas aguas contienen vida, su cadena trófica no estará basada en la fotosíntesis. Se maneja la hipótesis de que la base de la cadena de nutrientes se sostenga en fuentes de energía geotérmica. Y es probable que esa vida haya evolucionado de forma separada del resto de la biosfera durante mucho milenios. Hay indicios recientes de que puede haber corrientes subterráneas que fluyan entre los lagos, así que el grado de aislamiento puede no serlo tanto. O puede que ese aislamiento respecto al océano antártico disponga de más superficie -las redes de canales citadas- por la qu
e extender sus formas de vida.

¿Qué nos vamos a encontrar allí? En las perforaciones se ha llegado hasta 3.623 metros, profundidad equivalente a 420.000 años. A unos escasos centenares de metros por encima de la superficie lacustre. Se apunta que el lago pudo quedar sellado entre 500.000 y más de un millón de años. En las muestras de hielo extraídas han aparecido microbios, sugiriendo que proceden de la vida que acoge el lago (desconozco si se ha hecho alguna atribución específica de esas muestras de vida).

Se sabe también que el contenido de oxígeno en las aguas del Vostok es muy alto. Esto, junto al aislamiento de milenios, puede dar resultados sorprendentes. La NASA, entre otros colectivos científicos, está a la expectativa para tener más información de cómo puede desarrollarse la vida en entornos subglaciares, que tal vez pueda aplicarse a otros mundos, como al satélite joviano Europa, cubierto de hielo.

De momento, no se atreven a perforar hasta el mismo lago por dos motivos. Primero, porque existe un peligro de contaminación
biológica de microorganismos modernos. Y segundo, porque puede que la presión del agua provoque una fuga catastrófica de líquido hacia el exterior. Se está en proceso de resolver estos problemas. Apasionantes perspectivas ¿Verdad? Probablemente, fósiles vivos o formas inusuales de vida nos aguardan en el cofre del tesoro subantártico. Nunca hubiera imaginado que la Antártida fuera tan fascinante.

-------------------------------------
Imagen 1: Localización del lago Vostok y sección del sondeo.
Imagen 2: Formas de vida microscópicas extraídas del sondeo a unos cientos de metros por encima de la superficie del lago.

Vía Digg/science y The Independent.

22 Memes sueltos:

Martín Cagliani dijo...

Muy interesante entrada, Memecio, me interesó mucho este lago desde que me enteré de su descubrimiento. Encierra muchas respuestas.

Memecio dijo...

Impaciente por que perforen ¿eh? Yo también. :)

Facundo dijo...

Curiosidad total. Ojalá que encuentren, como ya mencionaste, organismos que hayan evolucionado de otra manera. Asi los biologos tendrían algunas ideas de como podría ser la vida fuera de la Tierra. Muy buen artículo.

Saludos.

Sa monea dijo...

Decir que estoy impaciente por que perforen y lleguen al lago es quedarse corto. El tema es fascinante. Espero que nos mantengas informados, Memecio.

Maria dijo...

Parece increíble que aún nos queden tantas cosas por descubrir.
Gracias Memecio por mantenerme al tanto.

Equalium dijo...

Espero que puedas seguir la noticia, es muy interesante. Por cierto, me ha encantado conocer tu blog.

Memecio dijo...

Espero que descubran lo que hay en el Vostok. Pero que lo hagan con tal delicadeza que minimicen el impacto.Tengo mis dudas de si no habría que esperar a disponer de técnicas de detección no intrusivas. Es que a veces somos muy brutos...

Txema M dijo...

Desde que supe que ese lago existía me apasionó saber qué formas de vida podrían encontrarse en él, pero al mismo tiempo temo que la investigación acabe con ellas. ¿No deberían coordinar esta actuación los países firmantes del acuerdo de la Antártida?

Me ha llamado la atención que digan que el lago es rico en oxígeno. No comprendo cómo esto es posible. Si de verdad es abundante en oxígeno, podrían existir organismos pluricelulares. Los lugares más adecuados para encontrarlos supongo que serán los límites del lago con el hielo, los sedimentos y las paredes rocosas. ¿Qué increíbles adaptaciones tendrán esos bichos? Tras encontrar en los setenta los oasis de las chimeneas de las dorsales, creo que podemos esperar cualquier cosa.

Si estos organismos se encuentran, apuesto a que también en ese ecosistema cerrado aparecerá una relación simbiótica mutualista en la base del sistema.

Memecio dijo...

Los niveles de oxígeno son excepcionalmente altos, hasta 50 veces más que en los lagos corrientes (no me preguntes cómo lo saben :(). Y esos grados de hiperoxigenación supongo que serán tóxicos para organismos acuáticos "normales".

Txema M dijo...

Viendo la imagen me parece entender que el hielo que cubre el lago está formado por agua de dicho lago. Por eso han encontrado las bacterias que aparecen en las micrografías. De modo que habrán analizado la composición del agua y les habrá dado ese altísimo nivel de oxígeno.

Otra predicción: si se encuentran organismos capaces de soportar tanto oxígeno, pronto sacarán al mercado de la cosmética la proteína antioxidante responsable.

Memecio dijo...

Pues seguramente tienes razón. No se me había ocurrido. La zona helada inmediatamente encima de la superficie del lago es hielo de acreción, es decir, la única parte del lago que se heló (este dato se especifica en el artículo de "The Independent"). Probablemente de ahí hayan sacado los datos sobre la composición del agua.

marialob dijo...

La ciencia avanza rápido, pero no podemos imaginar lo que todavía queda por descrubrir.
Saludos

Bep G. dijo...

¡Hola!

Buscando a los neanderthales de Gibraltar me he topado con tu blog, Memecio. He de decir que lo considero muy interesante ^^

Te aseguro que lo visitaré de nuevo.

Un saludo.

Memecio dijo...

Gracias:)

El Bichólogo Errante dijo...

Simplemente flipante. No había escuchado la noticia pero es tremendamente interesante. Y seguro que nadie puede evitar dejarse seducir por la oportunidad de imaginar formas extrañas de vida con extrañas adaptaciones. Esperemos que se lo carguen (que tampoco me extrañaría). Lo bueno que tiene este mundo es que, cuando ya piensas que todo ha sido explorado, que no hay nada que descubrir, siempre aparece alguna noticia de esta :D

Memecio dijo...

Será que "no se lo carguen".:) De momento, parecen prudentes habiendo detenido la prospección.

gabriel dijo...

daniel turbón??? Fue mi profesor de evolucion humana. Estudiaste en la UB, memecio?

Memecio dijo...

Fue una de las mejores asignaturas. Y Turbón tuvo mucho que ver en ello. :)

gabriel dijo...

De cuando estamos hablando, coincidimos quizàs? Quieres preservar el anonimato tanto si como no? Pq ahora tengo curiosidad...

Memecio dijo...

Del Paleolítico inferior ;)(principios de los 90).

De Argentina dijo...

Algunos lagos en la antártida permanecen líquidos por su contenido de sal, ya que en la Antártida están los lagos más salados del mundo...felicitaciones por tu blog, ¡muy bueno!

Memecio dijo...

Gracias. Bien, tenemos una cuarta hipótesis a la persistencia líquida, y con mucho sentido.